UCLA fue creada por ley estatal el 23 de mayo de 1919, como la Rama del Sur de la Universidad de California.

Las primeras clases se llevaron a cabo el 15 de septiembre de 1919, en el antiguo campus de la Escuela Normal del Estado de Los Angeles, una escuela de formación de maestros en 855 avenida North Vermont.

Inscripción en la Rama del Sur en 1919 fue de 1,213 mujeres y 207 hombres.

Los primeros diplomas se entregaron el 1 de junio de 1923 a 28 graduados, todos con el título de bachiller en educación.

La Rama del Sur fue cambiada en 1927 a la Universidad de California en Los Angeles. UCLA fue adoptado más tarde como el nombre formal.

Los regentes de la UC seleccionaron una superficie de arbustos “aproximadamente a medio camino entre el corazón de la ciudad de Los Angeles y Santa Monica” para un nuevo campus el 21 de mayo de 1925. Las ubicaciones consideradas incluyeron Burbank, Palos Verdes, Fullerton y Pasadena.

La construcción comenzó en el nuevo campus de Westwood el 3 de mayo de 1927. Los arquitectos David Allison y George W. Kelham diseñaron edificios de estilo románico italiano de arquitectura.

El día de mudanza de la avenida Vermont al campus de Westwood se llevó a cabo el 31 de mayo de 1929, encabezado por una caravana de policía. La primera clase celebrada en Westwood fue Química 1A impartida por el profesor Hosmer Stone.

Royce Hall, uno de los cuatro edificios originales, fue nombrado después del filósofo Josiah Royce.

Con 419 acres, UCLA es el campus de la Universidad de California más pequeño.

La primera maestría se otorgó en 1934 a Helen Cecilia Bender. El primer doctorado fue otorgado en 1938 a Kenneth P. Bailey, un historiador.

Exalumnos y profesores de UCLA han recibido 14 premios Nobel. Ralph J. Bunche, el valedictorian como el mejor estudiante de su clase de 1927, aceptó el Premio Nobel de la Paz en 1950 por su diplomacia en el Medio Oriente como representante de las Naciones Unidas.

Los primeros estudiantes de medicina comenzaron sus estudios en el otoño de 1951. El primer centro médico en el campus abrió sus puertas en 1955.

UCLA cambió al sistema de trimestres de un calendario semestral en el otoño de 1966.

Oradores en el campus han incluido al Reverendo Martin Luther King Jr., Albert Einstein, Eleanor Roosevelt, John F. Kennedy, Lyndon Johnson, Bill Clinton y Hillary Clinton.

Los equipos atléticos de UCLA han ganado 116 títulos nacionales de la NCAA.

El campus más aplicado en la nación, UCLA recibió 69,500 solicitudes de primer año para el trimestre de otoño de 2019.

Gene Block se convirtió en canciller el 1 de agosto de 2007.